Austrália: descoberta de uma enorme área vulcânica

O subsolo da Austrália Central esconde mais de 100 vulcões antigos

160 a 180 milhões de anos atrás, mais de 100 vulcões transformaram o centro da Austrália em um mar de lava e fogo. © Vershinin M / iStock
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Duas vezes maior que Mallorca: no centro da Austrália, os pesquisadores descobriram uma enorme área vulcânica - cobrindo mais de 7.500 quilômetros quadrados. Escondido sob grossas camadas de sedimentos, existem mais de 100 vulcões do período jurássico de 160 a 180 milhões de anos atrás. O que é incomum: esses vulcões se desenvolveram no meio de uma placa de terra em vez de em suas bordas, como era geralmente o caso.

A Bacia Cooper Eromanga, no centro da Austrália, é mais conhecida por sua riqueza em petróleo e gás natural. Os depósitos localizados 1.250 metros abaixo da superfície foram explorados e explorados desde o início dos anos 1960. Mas essa depressão tem ainda mais a oferecer: em 2010, os geólogos descobriram lá a cratera de aproximadamente 80 quilômetros de impacto, cerca de 300 milhões de anos atrás. Além disso, o granito no subsolo dessa depressão é tão quente que existem testes para um projeto geotérmico.

Achados enigmáticos de basalto

Mas um fenômeno deixou os geólogos enigmáticos: repetidamente, eles adicionavam rochas sedimentares e granitos em basaltos isolados - e, portanto, em rochas de origem vulcânica. Alguns desses basaltos pareciam ser do Triássico, outros do Jurássico. Mas como nenhuma atividade vulcânica era esperada no meio da placa continental australiana, esses achados foram inicialmente ignorados.

"Há uma quantidade enorme de dados do subsolo desta região", explica Jonathon Hardman, da Universidade de Aberdeen e seus colegas. “Mas a idade e a natureza dessas rochas de basalto eram amplamente desconhecidas.” Eles agora reavaliaram os extensos dados de explorações passadas e também “examinaram” a área com medições sísmicas para aprender mais sobre essas rochas vulcânicas e suas origens.

Uma área vulcânica duas vezes maior que Maiorca

O resultado surpreendente: Sob a Bacia Cooper Eromanga, há uma enorme área vulcânica escondida. Mais de 100 vulcões, extensos fluxos de lava e outros depósitos vulcânicos testemunham que houve uma atividade vulcânica violenta aqui. Em alguns lugares, as estruturas geológicas também indicam que também havia atividade hidrotérmica e, portanto, possivelmente gêiseres e fontes termais. display

"Esta província vulcânica se estende por cerca de 7.500 quilômetros quadrados", relatam Hardman e sua equipe. Isso corresponde aproximadamente ao tamanho do Tirol ou à área dupla da ilha de Maiorca. Estes vulcões estiveram ativos pela última vez há 160 a 180 milhões de anos atrás, na era do Jura, como as datas mostraram. Hoje, a área batizada pelos pesquisadores da província vulcânica de Warnie está escondida sob centenas de metros de grossas rochas sedimentares.

A província vulcânica está localizada no meio da placa indo-australiana. Alataristarion / CC-by-sa 4.0

No meio do continente

O Incomum, no entanto: "Embora a maioria do vulcanismo terrestre ocorra nas fronteiras das placas tectônicas sob os oceanos, este antigo mundo vulcânico jurássico se encontra nas profundezas do continente australiano", diz o co-autor Simon Holford, da Universidade de Adelaide. "Isso muda nossa idéia de como esses processos no passado fugiram da Terra".

Os pesquisadores sugerem que esses vulcões foram formados quando o magma quente queimado da placa do Pacífico foi empurrado profundamente sob o continente através da placa do continente acima dele. "Interpretamos a província vulcânica de Warnie como um produto de deformação e ressurgência convectiva de rochas sobre a placa subdividida do Pacífico", disseram Hardman e seus colegas.

Passado ardente

No entanto, a área vulcânica recém-descoberta não é a primeira nem a única na Austrália. No noroeste do continente fica a província vulcânica de Kalkarindji, com dois milhões de quilômetros quadrados, que pode até estar envolvida na primeira grande extinção em massa da história da Terra. E no sudeste, os geólogos descobriram recentemente a maior cadeia vulcânica continental da Terra. Um ponto quente queimou uma trilha vulcânica de 2.000 quilômetros de comprimento através da crosta. (Gondwana Research, 2019; doi: 10.1016 / j.gr.2019.06.012)

Fonte: Universidade de Adelaide

- Nadja Podbregar