Alpha Centauri também tem planetas?

Estrela dupla da Terra ainda pode ter companheiros desconhecidos

No sistema vizinho Alpha Centauri ainda poderia haver gêmeos terrestres não descobertos © Michael S. Helfenbein
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Mais gêmeos da terra do que vizinhos? É provável que o sistema estelar Alpha Centauri possua planetas semelhantes à Terra - talvez até na zona habitável. Porque, como os astrônomos determinaram, esses planetas menores não puderam ser rastreados para nós com os meios anteriores. De acordo com os pesquisadores do "Astronomical Journal", ainda mais gêmeos da Terra poderiam estar escondidos em torno das duas estrelas.

Eles são nossos vizinhos mais próximos: as duas estrelas de Alpha Centauri e da Anã Vermelha Proxima Centauri estão a apenas quatro anos-luz da Terra - e, portanto, teoricamente a uma distância que pode ser alcançada pelo menos no futuro. É ainda mais emocionante que os astrônomos de Proxima Centauri já tenham descoberto um planeta semelhante à Terra e potencialmente favorável à vida.

Mas e a dupla estrela Alpha Centauri? Eles também não poderiam ter satélites planetários? Afinal, os astrônomos descobriram vários exoplanetas com dois ou até três sóis. Em Alpha Centauri, mas não foi encontrado nada, apesar da intensa pesquisa. Um potencial sinal planetário descoberto em torno do Alpha Centauri B em 2012 ainda não foi confirmado.

Perto, mas ainda difícil de rastrear

Por que isso acontece agora, foi estudada por Lily Zhao, da Universidade de Yale, e seus colegas. Eles avaliaram dados de vários novos espectrógrafos na Very Large Telescope Array do ESO no Chile. "O universo nos mostra que os planetas mais comuns são os menores", explica Debra Fischer, colega de Zhao.

Mas estes são extremamente difíceis de detectar com a tecnologia anterior - entre outras coisas, porque suas estrelas os ofuscam e têm pouca influência da gravidade sobre eles. No Alpha Centauri, as duas estrelas estão atualmente muito próximas. Pequenos movimentos de queda das estrelas ou outros efeitos causados ​​pelos planetas são, portanto, quase imperceptíveis. display

Os astrônomos já descobriram um possível sinal planetário em Alpha Centauri B em 2012, mas até agora isso não foi confirmado. ESO / L. Cal ada / N. Risinger

Gêmeos supervisionados da terra

Como resultado da avaliação, seria possível ocultar vários planetas pequenos, semelhantes à terra, no sistema Alpha Centauri. "É quase certo que existem planetas em torno das duas estrelas de Alpha Centauri", diz Fischer. "Mas se eles estivessem na zona habitável, ainda não poderíamos encontrá-los."

Segundo os astrônomos, pode haver até 50 massas terrestres na zona habitável ao redor de Alpha Centauri. A até esse limite, a resolução anterior era suficiente. O Alpha Centauri B ainda poderia ter descoberto planetas com até oito massas terrestres, como determinaram os pesquisadores. E até Proxima Centauri ainda poderia ter um planeta anteriormente não descoberto - a primeira evidência que já existia.

Não há gigantes de gás em torno de Alpha Centauri

Em vez disso, é excluída a existência de gigantes de gás, como Júpiter, em Alpha Centauri, que eles teriam que procurar os meios existentes há muito tempo. "Ao avaliar os dados conhecidos de uma nova maneira, poderíamos descartar que existem grandes planetas por lá", disseram Zhao e seus colegas.

Para a busca de possíveis gêmeos terrestres neste sistema, essa é uma mensagem bastante positiva. Por causa de sua grande gravidade, esses gigantes de gás podem tropeçar nas órbitas de planetas menores ou até mesmo direcionar asteróides em sua direção - Júpiter também causou turbulência nos primeiros dias de nosso sistema solar.

A partir de 2019, haverá condições favoráveis

No geral, essas novas descobertas podem fornecer ajuda valiosa em futuras pesquisas por exoplanetas em torno de Alpha Centauri, como explicam os pesquisadores. "Ele restringe a área de pesquisa e ajuda a priorizar o esforço", diz Fischer. Também é favorável: a distância angular de Alpha Centauri A e B está gradualmente aumentando novamente. "A partir de 2019, as estrelas serão alvos ideais para a busca no planeta Doppler", disseram os astrônomos. (The Astronomical Journal, 2017; doi: 10.3847 / 1538-3881 / aa9bea)

(Universidade de Yale, 20.12.2017 - NPO)