Homo sapiens: melhor olfato do que os neandertais

O cérebro olfativo e áreas cerebrais associadas eram maiores em nossos ancestrais

Crânio de um ser humano (esquerda) e um neandertal © PL Walker / EH Hagen
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Um melhor olfato poderia ter dado aos nossos ancestrais vantagens decisivas sobre os neandertais. Não apenas o cérebro olfativo, mas também as regiões cerebrais associadas para capacidade de fala, memória e habilidades sociais foram significativamente maiores no Homo sapiens do que em seu primo extinto hoje. Isso foi determinado por uma equipe internacional de pesquisadores comparando a forma interna do crânio das duas espécies humanas. "Essas mudanças parecem únicas para os humanos modernos e podem ter influenciado aspectos importantes do comportamento humano", relatam os cientistas na revista Nature Communications.

O sentido do olfato é um dos sentidos mais originais do homem. É mais próximo do que outras percepções de nossos sentimentos, mas também está ligado a memórias. "Portanto, o olfato no sistema nervoso ocupa uma posição que vai muito além do mero cheiro", escrevem Markus Bastir, do Museu Nacional de Ciências Naturais de Madri e seus colegas.

Cérebro olfativo e áreas conectadas maiores

As novas análises dos pesquisadores mostram que os cérebros dos neandertais e dos humanos modernos são do mesmo tamanho. Mas as estruturas cerebrais que recebem e processam informações sobre odores são cerca de doze por cento maiores para nós e nossos ancestrais do que os neandertais. Por um lado, segundo os pesquisadores, isso poderia significar que nossos ancestrais poderiam cheirar melhor do que os neandertais. Ao mesmo tempo, entretanto, as alterações cerebrais podem ter melhorado outras habilidades relacionadas, como reconhecimento inconsciente dos membros da família, coesão dentro do grupo e aprendizado social.

Até agora, o poder olfativo em primatas e humanos tem sido considerado como um senso de percepção relativamente insignificante. "Nossa pesquisa mostra que a importância do sentido do olfato deve ser reavaliada no desenvolvimento de nossa própria espécie", diz a coautora Katerina Harvati, da Universidade de Tübingen. Especialmente no que diz respeito ao desenvolvimento de habilidades sociais, o olfato poderia ter desempenhado um papel importante.

Imagens transversais da base do crânio revelam a forma do cérebro

Para seu estudo, os pesquisadores investigaram vários crânios fósseis de Homo sapiens e Neanderthals usando tomografia computadorizada (TC). A partir das imagens seccionais, eles criaram reconstruções tridimensionais da base do crânio. Como o cérebro em crescimento já pressiona os ossos do crânio em formação no útero de um ser humano, ele molda a forma do crânio. Do tamanho e formato de certas abóbadas na base do crânio das duas espécies humanas, os cientistas foram capazes de reconstruir a diferença entre as diferentes áreas do cérebro nos Neandertais e no Homo sapiens. display

Conexão imediata com sentimentos e memórias

Os afloradores do cérebro olfativo que estão na cabeça alcançam outras áreas do cérebro. Assim, as informações sobre o que cheiramos chegam diretamente às regiões do cérebro responsáveis ​​pelo processamento de emoções, medos, memórias, prazeres e atração sexual. "O sentido do olfato é mais do que qualquer outro sentido diretamente conectado às memórias. Isso explica por que certos odores criam instantaneamente fortes sentimentos sobre eventos passados ​​ou indivíduos específicos ", explica Harvati.

No entanto, o cheiro também desempenha um papel importante e amplamente inconsciente na escolha do parceiro e na identificação de parentes. "Pesquisas recentes também sugerem que as pessoas podem realmente sentir o cheiro do medo em seus colegas - algo que é muito importante para o comportamento social", escrevem Bastir e seus colegas. Um melhor olfato também poderia ter proporcionado vantagens a nossos ancestrais nesses aspectos. (Nature Communications, 2011; doi: 10.1038 / ncomms1593)

(Natureza / Universidade T bingen, 14.12.2011 - NPO)