Resolvidos quebra-cabeças hormonais de vacas elefantes grávidas

Vários corpos amarelos no ovário permitem a gravidez mais longa no reino animal

Elefantes na África do Sul © Gorgo / em domínio público
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A gravidez de uma vaca elefante dura quase dois anos - desde que nenhum outro animal. Como os troncos funcionam fisiologicamente em um período de uso tão longo, uma equipe de pesquisa alemão-canadense descobriu agora por meio de medidas de ultrassom e hormônios: nos ovários de vacas elefantes, sempre amadurecem vários óvulos simultaneamente aos chamados corpos amarelos. Eles liberam o hormônio progesterona durante a gravidez. Isso adapta o útero às necessidades do feto e, assim, torna possível a longa gravidez, como relatam os cientistas da revista "Proceedings of the Royal Society B".

"Para tornar possível a gravidez por 22 meses, os elefantes desenvolveram uma estratégia extremamente incomum", escrevem Imke Lüders, do Instituto Leibniz de Pesquisa em Zoológico e Vida Selvagem, e seus colegas. Como nos humanos e em quase todos os outros mamíferos, apenas um corpo de alaúde por ciclo se desenvolve no ovário. Forma-se após a ovulação a partir da casca do óvulo entregue na trompa de Falópio. Se o óvulo não for fertilizado, o corpo lúteo diminui e deixa de produzir progesterona. Como resultado, o revestimento uterino é rejeitado e a menstruação começa. Se o óvulo é fertilizado, o corpo amarelo permanece intacto e continua a produzir progesterona durante as primeiras cinco a seis semanas de gravidez. Depois disso, outros órgãos assumem a produção de hormônios, em humanos, por exemplo, a placenta.

No entanto, onde a fêmea do elefante conseguiu o hormônio para sua longa gestação, até agora não havia sido esclarecido, dizem os pesquisadores. Porque nem a placenta nem o embrião produziam progesterona suficiente. Agora, verificou-se que até seis corpos amarelos adicionais assumem essa tarefa.

Os pesquisadores monitoraram a gravidez de 15 vacas asiáticas e 2 africanas, para o estudo, e realizaram exames regulares de ultrassom nos ovários e útero, além de medições hormonais.

Gravidez inicialmente não reconhecível

O corpo lúteo extra ocorre durante cada ciclo da elefante durante a ovulação - se a gravidez segue ou não. A gravidez na vaca elefante só é perceptível após cinco a seis semanas, quando um embrião se estabeleceu com sucesso no revestimento uterino, como relatam os pesquisadores. Somente então os corpos amarelos começarão a crescer e proliferar. display

Esse atraso garante que a longa gravidez, com todas as suas alterações, só comece quando o feto estiver saudável - saudável o suficiente para ter sobrevivido às primeiras semanas fora do revestimento uterino,

Elefante jovem precisa de gestação longa para o cérebro

"Ainda não está claro por que os elefantes precisam de um período de gestação extraordinariamente longo", afirma Løders e seus colegas. Um dos motivos é certamente o metabolismo lento e a divisão celular mais lenta desses animais grandes. O desenvolvimento de um feto também leva mais tempo. Ainda mais necessária é a longa gravidez, mas provavelmente o cérebro do filhote de elefante, que já está muito maduro ao nascer.

"Os elefantes são considerados tão inteligentes quanto os macacos e golfinhos", afirmam os pesquisadores. Desde o nascimento, os animais jovens são capazes de entender as complexas condições sociais de seu rebanho. Eles também seguram o tronco desde o início com confiança: atacam, movem obstáculos ou seguram o pênis de sua mãe. Mas isso requer um desenvolvimento cerebral muito avançado - o que leva um tempo correspondentemente longo. (Doi: 10, 1098 / rspb.2012.1038)

(Anais da Royal Society B, 20.06.2012 - NPO)