Havia borboletas antes das flores

Fundo fóssil refuta coevolução clássica de ventosas de néctar e plantas de flores

Da mesma forma, as mariposas mais antigas podem ter parecido uma probóscide. Como se viu, eles se originaram muito antes do esperado. © Hossein Rajaei
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Sequência "invertida": as primeiras borboletas sugadoras estavam aparentemente muito antes das plantas com flores. Surpreendentemente, esses insetos se desenvolveram antes de sua principal fonte de alimento. Isso é evidenciado pelas escalas de asa de traças de 200 milhões de anos, que os pesquisadores descobriram perto de Braunschweig. Assim, as borboletas que transportam a probóscide são cerca de 70 milhões de anos mais velhas que o esperado.

Até agora, a ordem parecia clara: com o surgimento do Cretáceo, há cerca de 145 milhões de anos, as plantas com flores se espalharam pelo mundo - e, assim, ofereceram aos insetos toda uma nova fonte de alimento. Para chegar ao néctar das flores, alguns grupos de insetos, incluindo as borboletas, transformaram as peças bucais anteriormente mordidas em probóscide. Até agora, a teoria comum.

Fundo no pool primitivo

Mas quando as primeiras mariposas e borboletas com probóscide - os chamados glossata - realmente surgiram, permaneceu incerto. Como os insetos delicados raramente são preservados como fósseis, até agora era simplesmente falta de evidências fósseis. As descobertas mais antigas de borboletas glossaten tinham quase 130 milhões de anos, o que parecia apoiar a origem desse grupo somente após a disseminação das angiospermas.

Agora, Timo van Eldijk, da Universidade de Utrecht e seus colegas, descobriram pela primeira vez fósseis de borboletas muito mais antigos - por uma coincidência de sorte. Porque quando os pesquisadores examinaram amostras de um núcleo de sedimentos coletados perto de Braunschweig, eles notaram algo estranho: nos restos de 200 milhões de anos de uma piscina primitiva, não apenas pólen, esporos, partes de plantas e ossos de insetos espalhados por aí também eram delicados, estruturas em escala.

Asa de 200 milhões de anos escala anteriormente traças Glossata que já tinham probóscide. Van Bas van Schootbrugge

Chupar traças já 200 milhões de anos atrás

Investigações posteriores revelaram que essas eram as escamas em flocos das mariposas primitivas. "Esses espécimes excepcionalmente bem preservados vieram de uma camada logo acima da fronteira entre o Triássico e o Jurássico", relatam os pesquisadores. O mais empolgante: algumas dessas escamas de asa tinham características que elas claramente atribuíam aos glossata - mariposas e borboletas com ventosas. display

Mas isso significa: Ao contrário da crença popular, as borboletas sugadoras existiam cerca de 200 milhões de anos atrás. Eles são cerca de 70 milhões de anos mais antigos do que se pensava anteriormente - e assim se desenvolveram muito antes das plantas com flores. "Que havia borboletas antes das flores serem estranhas, para dizer o mínimo", diz o co-autor Paul Strother, do Boston College.

Evolução "reversa"

A descoberta desses representantes surpreendentemente antigos da glossata lança uma luz totalmente nova sobre o conceito anterior de coevolução de borboletas e flores. "Isso contradiz a suposição comum de que a propagação de borboletas e mariposas sugadoras ocorreu em adaptação à evolução das plantas com flores", observam os cientistas.

Mas se não havia flores ricas em néctar - por que essas primeiras borboletas desenvolveram uma boca sugadora? Segundo os pesquisadores, o crescente poderia ter sido criado pela primeira vez como uma ferramenta para beber: como estava muito seco na época, as mariposas primitivas precisavam aproveitar todas as oportunidades para obter água. Uma maneira de fazer isso era beber gotas de seiva que vazavam das folhas machucadas. Mas as gotas de pólen, que secretam muitas agulhas primitivas, podem ter servido as mariposas primitivas como alimento e fonte combinados de água.

Foi somente mais tarde, quando as plantas se espalharam, que as borboletas começaram a usar seus ventosas como uma ferramenta para a secreção de néctar - uma dieta que sobreviveu até hoje. A imagem antiga da coevolução clássica de folhas e ventosas de néctar parece não ser mais verdadeira para as mariposas e borboletas. (Science Advances, 2018; doi: 10.1126 / sciadv.1701568)

(Associação Americana para o Avanço da Ciência, 01.11.2018 - NPO)