O precursor do Colorado fluiu "para trás"

A direção do fluxo foi revertida 55 milhões de anos atrás

O rio Colorado, perto de Page, no Arizona © Adrille / CC-by-sa 3.0
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O antecessor do rio Colorado fluía há 55 milhões de anos atrás - fluía exatamente na direção oposta como hoje. Isso já foi comprovado por pesquisadores que usam sedimentos de rios, que foram lavados da região de Mojave, na Califórnia, até Utah. Conforme relatado na revista "Geology", os dados também refutam uma teoria segundo a qual mesmo o precursor do Colorado teria atingido grande parte do Grand Canyon.

O rio Colorado é um dos maiores rios da América do Norte. Começando nas Montanhas Rochosas, sua jornada o leva através de Utah, Arizona, Nevada e Califórnia até sua confluência com a Baja California. Seu poder de erosão criou muitos desfiladeiros profundos e desfiladeiros ao longo de milhões de anos. Mas agora os pesquisadores da Carnegie Institution descobriram coisas surpreendentes sobre a história desse sistema fluvial junto com colegas.

Os cientistas de Steven Davis analisaram e compararam a composição isotópica de sedimentos de rios em Utah e sudoeste do Arizona para o estudo. Com base no conteúdo de certos isótopos de urânio e chumbo nos grãos de areia, eles descobriram que essa areia não era das cabeceiras das Montanhas Rochosas, mas estranhamente de uma área distante a jusante: a região de Mojave, no sul da Califórnia.

O rio precursor correu "para trás"

Mas como esse sedimento poderia remontar a uma idade de cerca de 55 milhões de anos? Os depósitos na Formação Colton estudada em Utah estavam a mais de 700 quilômetros a nordeste de sua origem. Para os cientistas, isso permitiu apenas uma explicação: naquela época, o rio deve ter fluído na direção oposta. Esse precursor do Colorado de hoje estava saindo da região de Mojave, via Arizona, para Utah. "O rio era semelhante em tamanho ao sistema fluvial atual no Colorado, mas corria para o outro lado", explica Davis.

Reversão com elevação das Montanhas Rochosas

O fim desse "rio reverso", batizado pelos pesquisadores California River, provavelmente veio quando as Montanhas Rochosas e o platô do norte do Colorado subiram. A inclinação da superfície terrestre mudou e, com ela, a direção do fluxo da água nessa área. Quando exatamente essa reviravolta chegou, no entanto, ainda não se sabe exatamente. "Este rio poderia ter durado até 20 milhões de anos antes que a topografia tivesse mudado o suficiente para reverter seu curso", disse Davis. display

Teoria refutada do "Proto-Canyon"

A análise isotópica não apenas identificou o precursor do Colorado, mas também refuta uma das teorias discutidas há muito tempo sobre a existência de "proto-cânions". Segundo eles, não é o Colorado, mas um precursor do rio responsável por grande parte da remoção do Grand Canyon e de outros desfiladeiros. Mas os novos dados refutam isso, porque nos sedimentos de Utah e Arizona, não há assinaturas de isótopos que correspondam às do Grand Canyon.

"O Grand Canyon estava na rota do rio quando fluiu de Mojave para Utah", disse Davis. "Se já houvesse muita erosão lá, teríamos encontrado muitos grãos nessa área, mas esse não foi o caso".

(Instituição Carnegie, 10/06/2010 - NPO)