Descobertas "engrenagens" no fundo do oceano

Microplacas tectônicas giram uma contra a outra

Estrutura do fundo do oceano perto das Ilhas Galápagos © Woods Hole Oceanographic Institution
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A crosta terrestre não é rígida, mas consiste em uma variedade de placas crustais maiores e menores. Agora, os cientistas descobriram que alguns dos menores se movem como engrenagens gigantes de um relógio. Como um balé pesado, mas coordenado, as microplacas se misturam sob o "local de construção da crosta" do Pacífico equatorial do leste, como relatam os pesquisadores agora na Nature.

Uma equipe de geólogos da Duke University e da Woods Hole Oceanographic Institution estudou os movimentos das placas nessa região e obteve resultados inesperados. As chapas aqui - e talvez em outros limites semelhantes - estão girando lentamente como as engrenagens imperfeitas de uma máquina. Isso também poderia fornecer novas idéias sobre como os segmentos adjacentes das costas do oceano alcançaram sua posição atual e como formaram a "junção tripla" existente, uma espécie de tripla encruzilhada.

"Como costuma acontecer na ciência, o que você acredita que experimenta nem sempre é o que realmente aprende", diz Emily Klein, professora de ciências da terra na Universidade de Duke. Originalmente, as investigações concentravam-se na geoquímica e na estrutura do Incipient Rift, o menor e mais recente dos quatro segmentos oceânicos em uma região do fundo do mar a noroeste das Ilhas Galápagos.

Costuras da terra

Os Ocean Ridges são estruturas lineares no fundo do oceano, onde o magma derretido sobe do manto da Terra para a superfície, solidificando e formando uma nova crosta. Essas "costuras" da crosta terrestre se estendem pelo Pacífico e Atlântico, formando um sistema de cordilheiras oceânicas que abrangem a terra. A microplaca de Galápagos está encravada entre três outras placas tectônicas, os Cocos, o Nazca e o Pacífico.

Os cientistas usaram sonares altamente sensíveis para analisar o terreno extremamente acidentado de estruturas geológicas anteriormente inexploradas no Incipient Rift. Em um estudo anterior, eles esperavam que a fenda se ampliasse continuamente em direção ao leste, como as ondas severas de um navio. display

Em vez disso, a falha era mais como um vale que se alargava no meio e se estreitava nas duas extremidades. Segundo Klein, uma indicação de uma dinâmica consideravelmente mais complexa do que o esperado. Imagens subaquáticas e medições do magnetismo das rochas indicam que nas extremidades estreitas da fenda emite periodicamente lava derretida. "Isso demonstra espalhamento ativo e reorganização sustentada nas bordas da microplaca", diz o cientista.

Placas giram uma contra a outra

A partir de seus dados, os pesquisadores também concluem que não são apenas uma, mas duas microplacas que giram lentamente em direções opostas, como duas engrenagens em um moedor. O norte gira no sentido anti-horário, o sul no sentido horário, mas ambos se movem de maneira coordenada.

"É como rolamentos de esferas que passam um pelo outro", explica Klein. "Esses resultados têm um grande impacto em nossa compreensão de como os limites complexos das placas interagem e evoluem, e como eles mudam de direção e movimento ao longo do tempo." Mas o que exatamente são as microplacas? colocar nessa rotação permanece, dizem os pesquisadores, "ainda uma pergunta sem resposta".

(Universidade de Duke, 24.02.2005 - NPO)